Az alábbiakban a brit goal.com cikkét, portréját idézzük Szalai Attila kapcsán.

“Thiago Silva mindig is Szalai kedvenc játékosa és példaképe volt, főleg azért, mert gyerekkora óta AC Milan-szurkoló. Szalai most pedig arra készülhet, hogy a brazil legendához csatlakozzon a Stamford Bridge-en, kiérdemelve a lehetőséget, hogy személyesen tanuljon a veterántól, mielőtt valószínűleg megörökölné a posztját” – fogalmaznak a britek.

“Illene a Chelsea-be”

A portál szerint jól illusztrálja Szalai elképesztő fejlődését, hogy alig több mint két évvel ezelőtt az Apollon Limassolhoz való átigazolását “nagy előrelépésnek” nevezte karrierjében. Mostanra Szalai egy igen felkapott játékosnak számít, hiszen a 2020-as Európa-bajnokságon nagyszerűen képviselte hazáját és a Fenerbahce-szurkolók “hősként” tartják számon. Emellett rendszerint európai elitklubokkal hozzák kapcsolatba (pl.: Atletico Madrid, Napoli, Chelsea).

Kiemelik, hogy Marco Rossi is elégedetten nyilatkozik a fiatal játékosról: “Pár éven belül Európa egyik legjobb középső védője lehet” – mondta Rossi nemrég az Inside Football cikke szerint, és az angolok szerint elég könnyű megérteni, hogy miért.

Szalai általában a válogatottnál a hármas hátsó alakzat bal oldalán helyezkedik el. (ez jól illeszkedne a Thomas Tuchel vezette Chelsea által kedvelt 3-4-2-1-es rendszerbe). Ballábas, fiatalon gyakran játszott balhátvédként, de a tempóhiánya miatt a középső védelemben érzi magát jobban. Legjobb tulajdonságai közé tartozik a helyzetfelismerés, a fegyelem, a fizikai ereje és a nagyon jó passzai. Robusztus és megalkuvást nem ismerő játékos, aki nem igazán hajlamos felesleges szabálytalanságokat elkövetni vagy értelmetlen lapokat összeszedni, egész pályafutása során mindössze egyszer kapott piros lapot. “Sok mindent szeretek benne. Nagyon jól zárja az ellenfeleket, nagyon jól olvassa a játékot és a védekező párharcokban. Ő egy teljes értékű játékos” – tette hozzá akkor Rossi.

A PSV is vitte volna tiniként

Szalait még 14 évesen szúrták ki a Rapid Wien játékosmegfigyelői, és úgy döntöttek, hogy beiratják a klub akadémiájára. Három évvel később már rendszeres volt kezdő a Rapid tartalékcsapatában a harmadosztályban, és bízott benne, hogy sikerül az első csapatban is pályára lépnie. Ez a lehetőség valóban megadatott 2016 májusában, amikor egy sérüléshullám miatt a Rapid edzője, Zoran Barisic arra kényszerült, hogy Szalait nevezze a meccskeretbe.

Pályafutása ezen szakaszában a PSV Eindhoven is érdeklődött Szalai szerződtetése iránt, de a Rapid nem volt hajlandó elengedni fiatal sztárját, aki épp most tört be az első csapatba – hívja fel a cikk a figyelmet.

Egy évvel később úgy döntött, hogy “visszalép” és hazájában csatlakozik a Mezőkövesdhez, hogy rendszeres játéklehetőséghez jusson az élvonalban. A döntés részben kifizetődött, hiszen – bár nem volt mindig első számú kezdőjátékos – , de helyet kapott a magyar U21-es válogatottban. Így figyelt fel rá az Apollon Limassol sportigazgatója, Petros Konnafis, akinek hatalmas benyomást tett a középhátvéd a 2018-as, Ciprus elleni U21-es Európa-bajnoki selejtező mérkőzésen. Hosszas tárgyalások következtek, és 2019-re 400 000 eurós – ciprusi viszonylatban jelentős átigazolási költségnek számító – díjban állapodtak meg.

Szalai 2019 végén debütált Magyarország színeiben, és a következő évben már teljesen vitathatatlan volt a helye a kezdőcsapatban, mivel az RB Leipzig csapatkapitánya, Willi Orbán is “a szárnyai alá vette”. A 2020-as Eb elhalasztása mindenképpen “áldás” volt a feltörekvő tehetség számára, és a 2021 nyarán Portugália, Franciaország és Németország ellen nyújtott teljesítménye kiváló volt mind a védekező játékát illetően, mind azt illetően, ahogyan pontos, hosszú labdákkal képes volt támadásokat indítani. Akkora volt a hatása, hogy egyes szakírók “a magyar Van Dijknak” kezdték el nevezni. Édesapja kezdetben azt nyilatkozta, hogy a Bundesliga lesz fia kedvenc célállomása, de a Fenerbahce 2021 januárjában nagyon jó ajánlatot tett, és az Apollon hajlandó volt eladni 2 millió euróért – írják a portré cikkben.

Az Ausztriában töltött időszakából kifolyólag folyékonyan beszél németül, így a Chelsea menedzserével, Thomas Tuchellel nem jelentene gondot a kommunikáció. A német szakvezető a következő hónapokban valószínűleg a védelembe keres majd erősítéseket, hiszen Antonio Rüdiger és Andreas Christensen szerződése is lejár a szezon végén, így Szalai személyében egy folyamatosan fejlődő, nagy potenciállal rendelkező játékost igazolna a klub.

Thiago Silva ráadásul az elképzelhető legjobb mentor lenne számára, így bár az üzlet talán mégsem lesz olyan közel, mint Rossi a hét elején állította, de rengeteg ok lenne arra, hogy a “Kékek” szerződtessék Szalai Attilát – fogalmaz a portál.